International Women's Day

2016-03-08

International Women's Day (8 March) is an occasion marked by women's groups around the 

world. This date is also commemorated at the United Nations and is designated in many countries

as a national holiday. When women on all continents, often divided by national boundaries and by 

ethnic, linguistic, cultural, economic and political differences, come together to celebrate their Day, 

they can look back to a tradition that represents at least nine decades of struggle for equality, justice,

peace and development.  

 

International Women's Day is the story of ordinary women as makers of history; it is rooted in the 

centuriesold struggle of women to participate in society on an equal footing with men. In ancient 

Greece, Lysistrata initiated a sexual strike against men in order to end war; during the French 

Revolution, Parisian women calling for "liberty, equality, fraternity" marched on Versailles to demand 

women's suffrage.  

 

The idea of an International Women's Day first arose at the turn of the century, which in the 

industrialized world was a period of expansion and turbulence, booming population growth and radical 

ideologies. Following is a brief chronology of the most important events:  

 

1909  

In accordance with a declaration by the Socialist Party of America, the first National Woman's Day was 

observed across the United States on 28 February. Women continued to celebrate it on the last Sunday

 of that month through 1913.  

 

1910  

The Socialist International, meeting in Copenhagen, established a Women's Day, international in 

character, to honour the movement for women's rights and to assist in achieving universal suffrage for 

women. The proposal was greeted with unanimous approval by the conference of over 100 women from

 17 countries, which included the first three women elected to the Finnish parliament. No fixed date was 

selected for the observance.  

 

1911  

As a result of the decision taken at Copenhagen the previous year, International Women's Day was marked 

for the first time (19 March) in Austria, Denmark, Germany and Switzerland, where more than one million 

women and men attended rallies. In addition to the right to vote and to hold public office, they demanded the 

right to work, to vocational training and to an end to discrimination on the job.  

Less than a week later, on 25 March, the tragic Triangle Fire in New York City took the lives of more than 140 

working girls, most of them Italian and Jewish immigrants. This event had a significant impact on labour 

legislation in the United States, and the working conditions leading up to the disaster were invoked during 

subsequent observances of International Women's Day.  

 

1913-1914  

As part of the peace movement brewing on the eve of World War I, Russian women observed their first 

International Women's Day on the last Sunday in February 1913. Elsewhere in Europe, on or around 8 March

 of the following year, women held rallies either to protest the war or to express solidarity with their sisters.  

 

1917  

With 2 million Russian soldiers dead in the war, Russian women again chose the last Sunday in February to 

strike for "bread and peace". Political leaders opposed the timing of the strike, but the women went on anyway. 

The rest is history: Four days later the Czar was forced to abdicate and the provisional Government granted 

women the right to vote. That historic Sunday fell on 23 February on the Julian calendar then in use in Russia, 

but on 8 March on the Gregorian calendar in use elsewhere.